Торнсайдские хроники Торнсайдские хроники Второй роман цикла «Записки фаворитки Его Высочества». Прошло три года с того дня, когда на престол Истленда взошёл Рауль Первый. Абигайль Аткинсон, молодая амбициозная газетчица, работает в недельнике «Торнсайдские хроники», пишет статьи на нестандартные темы и мечтает взять интервью у короля. Но события развиваются так, что она невольно оказывается в эпицентре очередного витка борьбы за графский престол. Одновременно Абигайль становится объектом преследований со стороны знатного дворянина, не привыкшего отказывать себе в своих прихотях и не стесняющегося в средствах. А вскоре выясняется, что восстановить закон и порядок в графстве может только король. Альфа-книга 978-5-9922-1766-7
180 руб.
Russian
Каталог товаров

Торнсайдские хроники

Временно отсутствует
?
  • Описание
  • Характеристики
  • Отзывы о товаре
  • Отзывы ReadRate
Второй роман цикла «Записки фаворитки Его Высочества».

Прошло три года с того дня, когда на престол Истленда взошёл Рауль Первый. Абигайль Аткинсон, молодая амбициозная газетчица, работает в недельнике «Торнсайдские хроники», пишет статьи на нестандартные темы и мечтает взять интервью у короля. Но события развиваются так, что она невольно оказывается в эпицентре очередного витка борьбы за графский престол. Одновременно Абигайль становится объектом преследований со стороны знатного дворянина, не привыкшего отказывать себе в своих прихотях и не стесняющегося в средствах. А вскоре выясняется, что восстановить закон и порядок в графстве может только король.
Отрывок из книги «Торнсайдские хроники»
Глава 1.

Из дома я вышла с твёрдым намерением изменить Норману с первым встречным. Вот кто первым на пути попадётся, с тем в постель и лягу. Или этот мерзавец думает, что ему можно, а мне нельзя? Он, понимаете ли, сообщает мне, что уже целый месяц как любит другую и теперь, наконец-то, решился к ней от меня уйти. И главное, к кому! К этой безмозглой блондинистой аристократочке с пухлыми губками и томным взглядом. И что мне понравилось больше всего, так это его сакраментальное "Ты должна меня понять!". Конечно, ещё бы мне было непонятно. С ней он будет как сыр в масле кататься. Деньги, слуги, балы, "конечно, дорогой, ни в чём себе не отказывай". Нет, бурные ночи тоже, разумеется, будут, но это уже так, второстепенно.
Ненавижу дворян. Деньги зарабатывать не надо, профессией обзаводиться не надо, крутиться, как белка в колесе, чтобы обеспечить себе достойную (а не какую придётся) жизнь, не надо. Всё приходит само и задаром. А ко всем прочим благам ещё и любовники слетаются, как мухи на мёд.
Я с силой, до крови прикусила губу. Горько, конечно. Но плакать я точно не собираюсь, не дождётся. Первой моей реакцией после того, как спал первый шок, было выставить Нормана за дверь, предварительно отобрав ключ. Судя по его изумлению, такого поворота мой бывший любовник не ожидал. Думал, жить будет у своей дворяночки, а ключ от моего дома придержит про запас, на всякий случай. Необходимость сжечь мосты определённо выбила его из равновесия. Ничего, перебьётся. Я в такие игры не играю.
Вторым побуждением было разделаться с Норманом и его красавицей при помощи кинжала, подаренного в своё время одним из поклонников моей профессиональной деятельности. Я даже не поленилась и раскопала холодное оружие среди прочих ненужных подарков вроде тяжеловесного настенного канделябра и симпатичной, но нецелесообразно громоздкой чернильницы. Такие вещи и применения не находят, и выбросить нехорошо - подарок всё-таки,- и другим передаривать тоже неловко. Ещё напутаешь что-нибудь и подаришь тому, кто сам тебе в своё время эту вещицу преподнёс. Так вот, отыскала я этот кинжал. Долго вертела его в руках, пытаясь понять, какая сторона у клинка острая, а какая - тупая. Поняла только после того, как порезалась. В итоге пришла к тому неутешительному выводу, что кровавая месть - не моя стихия.
А потом меня, наконец-то, осенило. Вот как я должна ему отомстить. Переспать с первым встречным. Пусть Норман знает, что мне нет до него никакого дела. Что найти ему замену не сложнее, чем щёлкнуть пальцами.
Я спустилась с крыльца и двинулась в выбранном наугад направлении. А вот и первый прохожий. Навстречу мне шагал мужчина лет сорока пяти с чётко очерченной лысиной и не менее чётко проступающим брюшком. И без того маленькие глазки совсем уж терялись на фоне толстых мясистых щёк. Рост незнакомца был существенно ниже среднего. Когда в придачу ко всем своим прочим прелестям мужчина громко высморкался в рукав, моё желание переспать с первым встречным резко пошло на убыль.
Но ничего. Любой, кто меня знает, в курсе: я не из тех, кто легко сдаётся. Поищем другую кандидатуру, что может быть проще?
Второй первый встречный оказался вполне обаятельным на вид мужчиной интеллигентного вида и приятной наружности...вот только наружность эта появилась на свет лет восемьдесят тому назад. Боюсь, что для моих целей он может малость не подойти. Мой пыл снова охладился.
Я в очередной раз окинула улицу хищным взглядом. Ау, первые встречные, ну, где же вы? Сидевший возле высокой каменной ограды нищий протянул ко мне руку, сложив ладонь лодочкой. Я отпрянула, как ошпаренная. Я, конечно, недолюбливаю аристократов, но это ещё не значит, что я морально и физически готова к таким масштабам всеобщего равенства... Оказывается, поиск первого встречного - это весьма сложное и ответственное занятие.
Ну ничего, я всё равно не сдамся. Просто я выбрала для поисков неправильное место. Первого встречного надо выбирать не на улице, а в более достойном месте, а именно в трактире. Долее не раздумывая, я направилась в хорошо знакомое заведение с многообещающим названием "Хмельной охотник". Не знаю, чем именно отличился в своё время вышеупомянутый охотник (подозреваю, что не меткостью). Но что-то мне подсказывало, что без хмеля в стратегически важном деле измены Норману с первым встречным никак не обойтись.
По пути я всё сильнее горбилась под грузом невесёлых мыслей. Конечно, я чересчур переборчива, и это неудивительно. Что ни говори, а Норман - красавчик. Светло-русые волосы до плеч, серо-голубые глаза, то и дело меняющие оттенок, обаятельная улыбка. Правильные черты лица, будто создавая этого мужчину, творец специально, с точностью до миллиметра высчитывал пропорции. Хорошая комплекция, светлая кожа, длинные пальцы, ну, и дальше по списку, лучше мне не увлекаться. И жили мы вместе не пару дней, а полгода. За это время волей-неволей поднимешь планку. Девчонки мне откровенно завидовали, кто тайно, а кто и вслух, хотя, скажем прямо, по характеру Норман - далеко не луч света в тёмном царстве. Вот только зачем в тёмном царстве луч света, если там предусмотрена тёплая постель и бесподобный любовник?
Да, как мужчина он, пожалуй, более красив, чем я как женщина. Нет, я никогда не страдала приступами самоуничижения и теперь не собираюсь, не дождётся. Выгляжу я вполне неплохо, и уж точно ничем не хуже, чем эта его смазливая дворяночка. У меня хорошая фигура, рост чуть выше среднего; правда, обладательницей особо пышных форм я не являюсь, но оно мне и не надо. Черты лица тоже вполне себе правильные, хоть и не настолько совершенные, как у Нормана. Карие глаза, прямые брови, чуть заострённый подбородок. И вполне красивые, слегка вьющиеся чёрные волосы, которые, правда, едва доходят до плеч, и то, только если специально их распрямить. Раньше волосы были существенно длиннее, но после одного неудачного эксперимента с причёской пришлось обрезать покороче. Впрочем, мне так даже нравится: это удобно и придаёт ощущение лёгкости, а я терпеть не могу всё тяжеловесное. При моей профессии надо быть подвижной, юркой и лёгкой на подъём.
О, а вот и трактир. Толкнув массивную дубовую дверь, над которой призывно красовалась знакомая вывеска, я спустилась на несколько ступенек и попала в полутёмный зал для посетителей. Эта часть трактира располагалась в полуподвальном помещении: окна на улицу выходили, но были маленькими и располагались под самым потолком. Сейчас, когда наступил вечер, через них в любом случае проникала разве что темнота, так что источником освещения служили свечи в многочисленных канделябрах, а также парочка чадящих факелов, по старинке прикреплённых к стене. Вообще-то в наше время факелами почти нигде, кроме как в старых замках, не пользовались, но в "Хмельном Охотнике" продолжали отдавать дань традиции, что мне лично нравилось.
Здесь всё было как всегда. Жарко, шумно, весело. Резкий запах жареного с луком мяса, суетливо пляшущие по стенам тени, пение под лютню вперемешку с пьяными выкриками. В общем, хорошо. Оглядев просторную комнату с неровным каменным потолком, уставленную многочисленными столами, как длинными, так и небольшими квадратными, предназначенными для четверых, я увидела, куда идти, и начала пробираться между людьми и скамьями. Приветственно кивнула трактирщику, отсалютовала Дику, молодому наливальщику, смешивавшему напитки на своём обычном рабочем месте за стойкой. Заодно отметила спины двух сидевших за стойкой мужчин, записав их в потенциальные первые встречные. Пока я шла, в моём направлении то справа, то слева вытягивались руки в приветственном жесте и раздавались выкрики в духе:
- Привет, Абигайль! А где Норман?
Я здесь, можно сказать, завсегдатай, так что знаю очень многих. Да и вообще, с учётом моей профессии, у меня знакомых почти полгорода.
- А мне почём знать? - со смешком отвечала я. - В конце-то концов, может симпатичная молодая девушка самостоятельно уйти в загул?
Это заявление встречало вполне одобрительные возгласы. Ну что ж, почва для измены подготовлена самая что ни на есть благодатная. Осталось лишь подобрать кандидатуру. Жаль, конечно, что самого Нормана здесь нет - ещё бы, станет его нынешняя зазноба расхаживать по подобным местам! Ну да ничего, мир не без добрых людей, ему всё передадут в подробностях. Я машинально подняла взгляд на лестницу, уходившую вверх к сдававшимся в трактире комнатам. Начало сегодняшней ночи я твёрдо намеревалась провести в одной из них.
Добравшись, наконец, до нужного столика, я плюхнулась на сиденье между своими подругами, Рози и Тесс.
- Абигайль! Не ожидала тебя здесь сегодня увидеть! - обрадовалась Тесс, симпатичная субтильная девушка с игриво блестящими глазами и вздёрнутым носиком. - У тебя же были на вечер другие планы?
- Пришлось их немного подкорректировать, - уклончиво ответила я, не торопясь вдаваться в подробности. Всё равно придётся, но не так же сразу, вместо "здравствуйте".
- Вот и хорошо! А где Норман?
Заданный Рози вопрос прозвучал на редкость неоригинально.
- А где ваши мужья? - перевела стрелки я.
Или они тоже пришли сюда в одиночку, чтобы поохотиться на мужчин? Только этого не хватало; зачем мне конкуренция? Впрочем, такая идея была попросту смешна: Тесс точно не стала бы искать приключений на стороне, а Рози - тем более.
- Да вон они, вместе с Рупертом по случаю его дня рождения выпивают.
Тесс для порядка поморщилась, указывая на длинный стол, за которым расположилась особо шумная компания, состоявшая в основном из мужчин.
- А вы, значит, с ними выпивать не пожелали, - усмехнулась я.
- Ну, Рози вообще нельзя, а мне мой пунш и сюда принесут, - пожала плечами Тесс. - А слушать мужскую болтовню - это увольте. Кто лучше на мечах дерётся, какая порода лошадей самая быстрая, какой эль самый вкусный. - Она презрительно скривилась, но умудрилась при этом бросить на своего мужа вполне влюблённый взгляд.
- А женские разговоры что, лучше? - заступилась за мужской пол Рози. - Тряпки, лавки, да стряпня.
- Мы что, часто разговариваем на подобные темы? - фыркнула Тесс.
- Мы - нет, нечасто, - согласилась Рози. - Потому что у нас есть Аби, которая может просвещать нас по самым разным вопросам.
- Не путай причину и следствие, - отозвалась я. - Не думаю, что я могла бы дружить с девушками, интересы которых ограничиваются шмотками. Скажи лучше, как ты себя чувствуешь?
- Уже лучше, - кивнула Рози.
- У тебя ведь уже пошёл четвёртый месяц?
- Ага.
Подруга снова кивнула и приложила ладонь к животу. На мой взгляд, пока ничего не было заметно, хотя тут, конечно, играло определённую роль свободное платье.
- Чувствую я себя хорошо, - сказала Рози, задумчиво ковыряя вилкой в салате, - но всё время задаюсь одним вопросом: почему люди не похожи на птиц?
- В смысле не умеют летать? - уточнила я.
- В смысле не откладывают яйца, - возразила она.
Мы с Тесс рассмеялись.
- Абигайль, так где всё-таки Норман? - спросила Тесс. - Ты так и не сказала. Вы что, поссорились?
- Угу, некоторым образом, - рассеянно кивнула я, ища глазами трактирщика или его дочку, чтобы сделать заказ. Без выпивки сегодня точно не обойтись, и начать процесс хотелось как можно скорее. - Мы разошлись. Ну, или если совсем уж откровенно, он от меня ушёл.
- Не может быть! - всплеснула руками Рози. - Почему?
- Не почему, а к кому? - поправила её Тесс.
Я невесело усмехнулась. В отношениях между мужчинами и женщинами Тереза понимала куда больше нашей общей подруги. Сказывался более богатый опыт, а, может быть, и просто природная наблюдательность.
- Угадала, - кивнула я. - К Агнессе ван Солк, помнишь такую?
- Что, к этой белобрысой...виолончели? - изумилась Тесс. Её слова сопровождались жестами, призванными изобразить соответствующие округлости.
- Как он мог в неё влюбиться, после тебя-то? - возмутилась Рози.
- Ага, влюбиться, как же! - снова проявила проницательность Тесс. - К блондиночке прилагается несколько домов, штат слуг, куча золота и немного бриллиантов, так, по мелочи. До любви ли Норману, при таком-то раскладе?
- Он вернётся, - уверенно сказала Рози. - Поймёт, какую ошибку совершил, и вернётся.
- Вернуться он, конечно, вполне может, - снова внесла поправку Тесс. - Но вовсе не потому, что что-то там поймёт. Просто в один прекрасный момент блондиночка с ним наиграется и выгонит. И тогда ему снова понадобится надёжный тыл. И ты, - она ткнула меня указательным пальцем в грудь, - будешь полной дурой, если пустишь его назад.
- Не решай за неё, - возмутилась Рози. - Аби сама разберётся, пускать его или нет.
- Конечно, она сама разберётся, - не стала спорить Тесс. - Но если пустит, то будет дурой. Одно другому не мешает. Сколько он у тебя уже крови выпил, - снова обернулась она ко мне, - не говоря уже о деньгах?
- Он деньги не пил, - отозвалась я.
- Зато тратил. - Тесс не настроена была шутить. Я тоже, но идея говорить серьёзно нравилась мне ещё меньше. - Он же вообще не работал, был полностью на твоём содержании!
- Не полностью, - поморщилась я. - Ты говоришь об этом так, что картина получается совсем уж неприличной. Можно подумать, я держала у себя жиголо.
- Ну, жиголо - не знаю, а альфонса так точно.
- Ничего подобного. Когда мы начали встречаться, он работал. Потом его уволили; такое может случиться с каждым. Он и сейчас, между прочим, работает...иногда. По чуть-чуть.
Я замолчала и отвела взгляд в сторону. Как бы я ни старалась защитить Нормана, а может быть, и саму себя, но факты были налицо. Последние пару месяцев он действительно жил исключительно на мои деньги, а работу особенно и не искал... Не так, чтобы меня это совсем уж не тревожило, но я была настолько поглощена своей собственной профессиональной деятельностью, что имела прекрасную возможность отложить неприятные размышления в долгий ящик.
- С каждым может случиться, говоришь? - фыркнула Тесс. - Допустим. Но его уволили, а тебя почему-то нет.
- Ну ты сравнила, - отмахнулась я. - Кто же меня уволит? Меня, знаешь ли, заменить совсем непросто.
Настроение хоть немного, а улучшилось: своими профессиональными достижениями я гордилась. Хоть мы с моим начальником и ругались порой, как кошка с собакой, но он отлично знал, что я - одна из лучших в своём деле и искренне ценил мою работу.
- Вот видишь: тебя заменить нельзя, а Нормана можно, - подытожила Тесс. - Так что пора бы и тебе подумать о том, на кого его заменить.
- Вот! Умница! - похвалила я. - Как раз об этом-то я и хотела с вами поговорить.
И я изложила подругам свой план страшной мести, заодно вкратце пересказав, почему мне не удалось приступить к его исполнению до сих пор. Когда я закончила, Рози задумчиво барабанила пальцами по столу, а Тесс оценивающе смотрела на меня, прикусив губу.
- Только не надо меня отговаривать, - поспешила добавить я. - Это взвешенное решение, оно уже принято и обжалованью не подлежит. Лучше помогите мне подобрать кандидатуру на роль первого встречного.
- Отговаривать не будем, - пожевав губами, констатировала Тесс. - Во всяком случае я не буду. Раз решила, так и делай. Думаю, тебе не понравится, но такой опыт тоже по-своему полезен.
- Тогда давайте хоть кого-нибудь поприличнее подберём, - подключилась к авантюре Рози.
- Вот-вот! - воодушевилась я. К поиску первого встречного теперь хотелось подойти поосновательнее. - Вы ведь здесь уже давно сидите? Можете кого-нибудь порекомендовать?
- Так... - Тесс с деловым видом потёрла руки. - Женатые тебя, как я понимаю, не интересуют?
- Конечно нет! - воскликнула за меня Рози. - Зачем ей женатый первый встречный? Это же совершенно бесперспективно!
- Рози, мы здесь не за перспективами, - напомнила я. - Мне только кого-нибудь найти, быстренько изменить Норману, а потом домой и баиньки. Мне завтра на работу рано вставать!
- Даже и не думай возвращаться домой. На ночь останешься здесь, - отрезала Тесс. - Иначе какой во всём этом смысл? Норман должен узнать, что ты провела с другим мужчиной ночь.
- Что, обязательно всю ночь? - расстроилась я.
- Конечно.
Тон у Терезы был неумолимый.
- Ну ладно. - Я обречённо вздохнула. - Но в любом случае женатого не надо. Зачем мне потом проблемы? Мне надо так, чтобы провели время, разбежались и забыли.
- А вот этого не хочешь? - поинтересовалась Рози, указывая на одного из тех двоих, что по-прежнему сидели возле стойки.
Сейчас кандидат вполоборота повернулся к залу, поэтому я могла рассмотреть его получше. Молодой мужчина лет эдак двадцати пяти производил впечатление человека, упорно и бескомпромиссно двигающегося к достижению своей цели. Цель его заключалась в том, чтобы напиться. Я изумлённо уставилась на Рози. Вот уж не ожидала от подруги, что она попытается подложить мне такую свинью! Кстати сказать, подложить не только в переносном смысле, но и в прямом тоже...
- Что, вот этого аристократика?! - возмутилась я. - Вот это высокомерное ничтожество, которое думает, что сделало всем нам одолжение, посетив сие жалкое заведение? С таким кислым лицом, будто он только что слопал целую бочку клюквы?
- Да какая разница, аристократ он или нет? - поморщилась Тесс. - Оставь на время свои предубеждения. В нашем деле дворянин - это как раз очень даже неплохо. Очень даже кстати. Пусть Норман знает, что не только он может найти себе аристократку; тебе стоит только свиснуть - они тоже как мухи на мёд слетятся.
- Я не хочу, чтобы как мухи на мёд! - возмутилась я. - Я вообще не хочу с ними связываться.
- А насчёт кислой физиономии могу тебя успокоить, - продолжала гнуть свою линию Тесс. - Он только что разругался с девушкой. Ты поздно пришла, а мы с Рози эту картину наблюдали. Вроде бы она ему с кем-то изменила, а он как-то об этом проведал, или просто что-то такое почувствовал, увидев, как она общается с тем мужиком. Ну и в общем здесь была сцена, короткая, но весьма запоминающаяся.
- И что мне теперь, соболезнования ему выразить, что ли? - фыркнула я.
Ох уж эти аристократы, мне бы их проблемы! Ах да, о чём это я...
Тесс с Рози красноречиво переглянулись.
- Послушай, меня начинает пугать стремительное понижение уровня твоего интеллекта, - заметила Тесс. - У него те же цели, что и у тебя! Вы с ним сейчас товарищи по несчастью. Наверняка он тоже не упустит возможности отомстить своей девице по горячим следам. Так что давай, настройся и иди бери быка за рога!
Я помотала головой.
- Не хочу. Давайте кого-нибудь другого, без рогов, попроще и лучше светловолосого.
- Любовь к блондинам тебя погубит, - вздохнула Тесс.
- Кто бы говорил? - возмутилась Рози. - У тебя самой муж блондин!
- Кевин - исключение. Ну хорошо, если аристократ-брюнет тебе не подойдёт, как насчёт Жоржа Рейги?
- Это кто такой, с чем его едят? - осведомилась я.
- Да вон, за тем столом, по левую руку от Руперта, видишь? - указала Тесс.
- Хм... Ну да, блондин. Но только какие-то у него глазки маленькие, нос крючковатый, и вообще, не первый сорт, - привередливо скривилась я.
- Хорошо, а может быть, Джереми? Ты же его встречала, верно?
Тереза кивнула на другого молодого человека, сидевшего через два столика от нас.
- Джереми? Да он же тупой, как тренировочная рапира! - возмутилась я.
- Ну, а если Райан? - робко предложила Рози.
- Он мне не нравится, - возразила я. - Он скупой и начисто лишён чувства юмора.
- Слушай, ты первого встречного себе ищешь или спутника жизни? - возмутилась Тесс. - Чувство юмора-то тебе зачем? В постели обхохотаться?
- Если хочешь знать, то в такой идиотской затее без чувства юмора никак! - вспылила я.
- Так ещё не поздно всё отменить. Ты передумала? - ехидно прищурилась Тесс.
- Ни за что! - отрезала я. - Если это понадобится для мести, лягу хоть с Джереми, хоть с Райаном, хоть с обоими сразу. Хоть даже с тем дворянчиком, - добавила я для красного словца наиболее жуткий, как мне казалось, вариант.
- А если Ланс? - проговорила вдруг Рози.
- Подруга, ты молодец!
Тесс захлопала в ладоши так, словно мужчину выбирали для неё. Я ухмыльнулась. Что вообще здесь сейчас происходит? Мне, не самой, прямо скажем, развратной девице, выбирают любовника на одну ночь беременная женщина и бывшая монашка! Монашкой в буквальном смысле слова Тесс никогда не была, но в подростковом возрасте родители действительно отдали её на воспитание в монастырь. Выйдя оттуда, она сходу пустилась во все тяжкие, но год назад остепенилась, встретив Кевина, который искренне полюбил её и принял с обоими видами прошлого. И вот теперь две эти до тошноты верные супруги изо всех сил пытались сбагрить мне хоть какого-нибудь мужчинку! Мой приятель Люк сказал бы сейчас, что я плохо влияю на людей. А я бы ему, как и всегда, ответила, что это люди плохо влияют на меня...
- Ну, что там за Ланс такой? - спросила я, отвлекаясь от собственных мыслей. - Имя мне нравится.
- А вон, погляди, он тоже в компании Руперта.
Тесс даже привстала со скамьи, торопясь показать мне столь воодушевившую её кандидатуру. Я присмотрелась. А что, и вправду ничего. Интересный, почти красивый. Высокий, светловолосый. Любопытно, какого цвета у него глаза, отсюда не видно. Вообще он на Нормана похож, только волосы чуть покороче и подбородок пошире...
- Ладно, пожалуй, сгодится, - милостиво кивнула я.
- Так что, я пойду его приведу?
Тесс всегда любила действовать быстро и решительно. В общем-то в этом мы с ней совпадали. Только не в данном конкретном вопросе...
- Нет, подожди. Сначала я должна выпить. Где, чёрт возьми, этот трактирщик? - возмутилась я. - Сколько его можно ждать?
- Не сердись. Видишь, сколько народу в заведение набилось? А дочка его сегодня приболела, вот он в одиночку и вертится, - объяснила Рози.
- Ладно, ничего, сама принесу.
С этими словами я встала со скамьи и стала пробираться обратно к стойке.
- Привет, Дик! Мне Зелёную звезду, как обычно, - сказала я наливальщику, усаживаясь на один из свободных высоких стульев.
- Будет сделано, - весело кивнул тот и принялся колдовать над бокалом.
Чуть-чуть понаблюдав за виртуозной работой парня, я скосила глаз в сторону несостоявшегося кандидата в первые встречные, сидевшего слева от меня. В общем-то он не так уж плох. Не такой красавчик, как Норман, но такие вообще редкость. А так... Тёмно-серые глаза, широкие скулы, прямой нос, узкий подбородок... Тёмные волосы - это не в моём вкусе, но многим нравится. И рост вроде ничего, и мускулатура, кажется, имеется. Ну, неважно, я с первым встречным уже определилась, зачем же мне ещё и второй?
Дик вручил мне вожделенный напиток, и я с удовольствием приложилась к бокалу, не торопясь пока возвращаться к подругам. Хотелось немного посидеть в одиночестве. Какая жалость, что эту ночь придётся проводить непонятно с кем!
Дворянин сидел с откровенно скучающим видом, держа в руке бокал, на дне которого поплёскивала какая-то синеватая жидкость. Мне ничего такого пробовать не приходилось.
- Не желаете почитать новый выпуск "Торнсайдских хроник"? - осведомился Дик, протягивая моему соседу недельник*.
Тот поморщился так, словно ему в бокал подбросили жука, причём не дохлого, а вполне энергично копошащегося.
- Я что, похож на какого-нибудь ленивого лакея или безмозглую домохозяйку, чтобы читать эту муру? - возмутился он.
Я почувствовала, как в груди заклокотала ярость. "Домохозяйку", вы только послушайте! Дик бросил на меня быстрый взгляд.
- Вы несправедливы, господин, - примирительно заметил он. - Здесь есть очень интересные статьи, далеко не только для домохозяек. Про военные действия на границе, про литературу, про работу звездочётов, и даже биографии интересных людей. А, ещё совсем недавно была статья про грабителей, она получила большой резонанс.
- Про грабителей? - фыркнул мой сосед. - И чем же такая статья могла кого-то заинтересовать? Там что, был приведён список мест, в которых они прикопали награбленное?
Я прикусила губу. В известном смысле неплохая идея. Впрочем, после такой статьи грабители с удовольствием прикопали бы её автора.
- Нет, этого не было, - признал Дик. - Зато грабители описаны там с совершенно неожиданной стороны. Не как потерянные для общества преступники, а как живые люди, которых толкнула на такую стезю нищета, социальная несправедливость или иные причины, личного характера.
Глаза дворянина расширились, и он недоверчиво покачал головой.
- Какой идиот это написал?
Я сделала очень глубокий вдох, стараясь держать себя в руках.
- Не идиот, - поправил Дик. - Статью написала женщина.
- Ах, женщина? Ну, тогда понятно, - удовлетворённо кивнул сосед. - Тогда ясно, откуда берутся такие розовые сопли. Подозреваю, что ни одного грабителя она в своей жизни в глаза не видела. Любопытно, что она скажет после того, как эти сами живые люди раздвинут ей ноги в какой-нибудь тёмной подворотне.
Тут я уже смолчать не смогла.
- Во-первых, - сквозь зубы сказала я, старательно игнорируя Дика, смеющегося в кулак, - грабитель и насильник - это совершенно разные вещи. Во-вторых, профессиональный беседчик** никогда не станет писать статью, не собрав предварительно качественный и проверенный материал, а следовательно, он непременно встретится с теми, о ком пишет, и не один раз. А в-третьих, почему бы вам наперёд не воздержаться от рассуждения на темы, в которых вы ни черта не смыслите?
- Абигайль - газетчица*** и автор той самой статьи, - уточнил Дик на случай, если кто ещё не понял.
Гордо хмыкнув, я соскочила со стула, на ходу опрокидывая бокал с буроватой на этот раз жидкостью, приготовленный наливальщиком для моего соседа. Меткость никогда не была моим слабым местом. На брюках дворянчика моментально образовалось внушительных размеров пятно.
- Можете прислать мне счёт за напиток, - с неприятной улыбочкой сказала я и, прихватив свой бокал, направилась обратно к подругам.
- Вот мерзавец! - ругнулась я, усаживаясь на прежнее место.
- Что? О чём вы говорили? - с интересом спросила Тесс.
- Он что, чем-то тебя оскорбил? - подключилась к расспросам Рози. - Неужели сделал тебе непристойное предложение?
- Думай, что говоришь! - отмахнулась от неё Тесс. - В этом как раз ничего бы оскорбительного не было: она и сама чуть было не сделала ему точно такое же предложение.
- Я - ему?! Да никогда! - возмущённо воскликнула я. - Даже бы и не подумала! И вообще, он меня оскорбил как специалиста.
- Что, ему не понравилась какая-то твоя статья?
- Ага, не понравилась! Заочно!
- И что, он прямо так тебе в лицо об этом сказал? - всплеснула руками Рози.
- Ну, вообще-то, он не знал, что это я её написала.
- На что же ты в таком случае так злишься?
- А на то! Нечего говорить гадости про людей, о которых ничего не знаешь! - отрезала я. - И хватит об этом.
- Так я зову Ланса? - бодро спросила Тесс.
- Погоди! - хмуро остановила её я. - Я ещё недостаточно выпила.
Сделав большой глоток, я попыталась настроиться на интрижку с первым встречным. Чёрт бы побрал этого брюнета, он испортил мне всё настроение.
- Ланс Лансом, но в первую очередь тебе надо подумать о работе над ошибками, - заметила тем временем Рози. - Норман, может, и порядочный мерзавец, но ты должна вынести из этой истории как можно больше пользы.
- Что ты хочешь этим сказать? - нахмурилась я.
- Подумай, в чём ты сама вела себя неправильно, чтобы не перенести свои ошибки в следующие отношения.
Я с подозрением покосилась на Рози. По-моему, эта оптимистка всё-таки думает, что у нас с Норманом есть шанс помириться, и потихоньку пытается подготовить меня к такому повороту. Но если, выходя из дома, я ещё верила в подобное развитие событий, то теперь эта вера сошла на нет.
- И в чём это, например, я могла вести себя неправильно? - уточнила я.
- Ну, не знаю... - Рози слегка смутилась. - Ну, например, может быть, Норман упрекал тебя в том, что ты слишком много времен уделяешь работе?
- Вроде бы упрекал, было дело, - признала я.
- И что ты тогда ему ответила?
- Ничего, я была слишком занята статьёй.
Подруги переглянулись.
- Ну хорошо, а как насчёт того, какая ты хозяйка?
- Нормальная я хозяйка, - отозвалась я, окончательно расправившись с содержимым бокала и попутно приходя к неутешительному выводу: маловато будет. Готовность прыгать в постель к первому встречному, скажем прямо, ещё не прорезалась. - Подумаешь, несколько мелочей не люблю делать.
- Например, каких? - настойчиво потребовала подробностей Тесс.
- Ну, например, подметать пол, мыть посуду, стирать и готовить, - принялась перечислять я.
- И как часто ты это делаешь? - осведомилась Рози.
- Что, пишу статьи?
- Нет, скажем, подметаешь.
Я задумалась, припоминая, когда занималась уборкой в последний раз. Не припомнила и ответила:
- Всё зависит от того, как часто приходят гости.
Тесс и Рози снова переглянулись.
- Знаешь, когда ты соберёшься выходить замуж, постарайся приглашать в дом гостей как можно чаще, - посоветовала последняя.
Я отмахнулась.
- А про пыль на полках - это вообще сам Норман виноват, - пробурчала я. - Нечего было лапать полку пальцами. С пылью ведь самое главное что?
- Что? - подались вперёд подруги.
- Не трогать поверхность! - наставительно произнесла я. - Тогда никто даже не догадается, что она грязная. Главный секрет пыли в том, что она должна лежать равномерно. И всем хорошо.
Ну да, я терпеть не могла заниматься домашним хозяйством. Не любила, да, по правде сказать, и не умела. Конечно, хорошо было бы нанять служанку, чтобы раз и навсегда перестать беспокоиться по этому поводу... Но это слишком дорого стоило.
- Слушайте, хватит так осуждающе на меня смотреть, - разозлилась я. - Что тут такого? Статьи писать гораздо интереснее.
- Абигайль, скажи, только честно, - обратилась ко мне Тесс. - Когда вы с Норманом занимались любовью, ты была хотя бы немного сосредоточена на процессе или тоже всю дорогу думала о статьях?
Это была очень трогательная картинка: Тереза смотрела на меня с мольбой в глазах, молитвенно сложив руки.
- Что ты, конечно же нет! - заверила её я. И, услышав вздох облегчения, добавила: - Только перед сдачей нового номера.
От возмущённой тирады Тесс меня спасла Рози. Схватив меня за рукав, подруга изумлённо прошептала:
- Сюда идёт Дик!
Я умышленно сидела, повернувшись к наливальщику спиной, и потому не могла видеть происходившего за стойкой после моего ухода.
- Что, тот нахал всё-таки решился прислать мне счёт? - равнодушно осведомилась я.
- Нет, - покачала головой Рози. - Кажется, всё совсем наоборот.
Я непонимающе нахмурилась и обернулась, как раз вовремя, чтобы встретиться взглядом с остановившимся у нашего столика наливальщиком.
- Джентльмен просил передать, что приносит свои извинения, - ухмыляясь, сообщил Дик, - а также прислал вам эти напитки в надежде, что эту искупит его вину.
С подноса на стол перекочевали: Зелёная звезда для меня, пунш для Тесс и лимонная вода для Рози.
- Он что, даже не разозлился? - изумилась я.
- Ну почему, сперва очень разозлился, - ухмыльнулся Дик. - А потом рассмеялся и спросил, что пьёт сердитая газетчица и её подруги.
- Ого, по-моему, тут что-то наклёвывается, - многозначительно прищурилась Тесс.
- Ничего не наклёвывается, - отрезала я, тайком делая подругам знак попридержать язык. Кто его знает, этого Дика, а вдруг ему вздумается сболтнуть лишнего тому темноволосому? - И вообще, этот парень сильно ошибается, если думает, что может загладить свою вину при помощи каких-то там напитков! - Немного подумав, я добавила: - Передай ему: пускай пришлёт ещё столько же, и мы в расчёте.
Дик отправился назад к стойке. Судя по широкой ухмылке на его лице, дальнейшее развитие событий наливальщик предвкушал с удовольствием.
- Тебе не кажется, что ты немного обнаглела? - прямо спросила Рози.
- А что такого? - возразила я. - Он не обеднеет. А я чувствую, что двух бокалов Звезды мне для первого встречного не хватит. А вот три - это будет в самый раз.
- То есть давай-ка уточним, - проговорила Тесс. - Ты собираешься напиться за счёт одного мужчины, чтобы переспать с другим. И всё это ради того, чтобы досадить третьему?
- Мне нравится такая формулировка! - воскликнула я и в подтверждение своих слов как следует приложилась к бокалу.
- Смотрите-ка, Дик ему что-то говорит, наверное, излагает твоё предложение, - заметила Рози.
- Я смотреть не собираюсь, - заявила я. - Вы сами посмотрите и предупредите меня в случае, если он ринется сюда с каким-нибудь тяжёлым предметом наперевес.
- Боюсь, тяжёлого предмета не будет, - задумчиво проговорила Тесс пару секунд спустя.
- Чего там? - спросила я, по-прежнему не намеренная оборачиваться.
- По-моему, он усмехнулся. Дик начинает смешивать напитки... Да, тебе везёт. Наглость в очередной раз сошла тебе с рук, - удовлетворённо заключила Тесс.
Вскоре Дик возвратился к нам с очередным подносом.
- Что он сказал? - с нетерпением спросила Рози.
Улыбка наливальщика стала ещё шире, чем прежде.
- Сказал, что если талантливая газетчица желает напиться, он не смеет ей в этом препятствовать, - со смехом ответил он. - Брось, Абигайль! - добавил Дик, видя, что я снова начинаю закипать. - Он действительно не хотел тебя обидеть и признал, что ситуация вышла неловкая.
- Ну, а я что говорила? - воскликнула Тесс с неприятно заговорщицким выражением на личике. - Может, всё-таки его?
- Поздно, - тоскливо возразила Рози.
На этот раз обернулась даже я. Темноволосый парень о чём-то беседовал с подсевшей к нему девушкой. Кстати сказать, блондинкой.
- Ну, Бетси его точно окрутит, - вздохнула Тесс. - Она подолгу выбирать первого встречного не привыкла.
- Слушай, Абигайль, не подпишешь недельник для моей матери? - попросил Дик, извлекая на свет свежий номер "Хроник".
- Давай, - не стала возражать я.
- Вот это здорово, спасибо тебе большое! Ты знаешь, мать - твоя горячая поклонница. Очень гордится тем, что я с тобой знаком. Понимаешь, она домохозяйка, делать ей особенно нечего, и вот чтение недельников помогает ей коротать время...
Дик замолк под моим тяжёлым взглядом и, осторожно выхватив подписанный недельник, поспешил ретироваться. Я мрачно приложилась к третьему бокалу.
- Ну, давайте сюда своего Ланса! - решилась я наконец.
Ланс оказался вполне неплохим парнем - компанейским, в меру разговорчивым и с чувством юмора. Поднимаясь вместе с ним по крутой лестнице, я чуть нос к носу не столкнулась с темноволосым аристократом, который с той же самой целью вёл наверх блондинку Бетси. Пока Ланс открывал предназначенную нам комнату, брюнет проворачивал ключ у двери напротив.
Пожалуй, надо было всё-таки выбирать темноволосого, подумалось мне. Может, пока не поздно, предложить поменяться? Наверняка всем здесь всё равно. Разумеется, вслух я ничего подобного не сказала, и несколько секунд спустя обе двери затворились, оставляя коридор опустевшим.
Кровать устилала свежеприготовленная постель. На столе одиноко горела оплывшая свеча.
- Ты как предпочитаешь, со светом или без? - спросил Ланс.
- Давай лучше без, - ответила я.
- Как скажешь.
И он затушил свечу.

Глава 2

Стояла глубокая ночь. В давно наступившей тишине было слышно, как за приоткрытым окном отчаянно стрекочут кузнечики. Ланс безмятежно посапывал рядом; мне же так до сих пор и не удалось уснуть. Состояние было препаршивое. Нет, в целом всё прошло нормально, но Тесс права: такие выкрутасы не для меня. Чувствовала я себя сейчас практически шлюхой. Приводимые рассудком доводы на эмоциональное состояние никак не влияли. Даже такой мощный аргумент, как то, что сделала я это вовсе не за деньги, душу почему-то не грел. А разум и вовсе заявлял, что тем глупее. В конце концов мне надоело без толку ворочаться, и я осторожно выбралась из кровати, иррационально боясь, что Ланс проснётся и придётся что-то ему объяснять или вообще с ним разговаривать. Не проснулся. Потихоньку одевшись и прихватив коричневую кожаную сумку через плечо, которую я всегда и везде носила с собой, я выскользнула из комнаты.
Спустилась вниз, не отрывая руки от перил и мысленно отсчитывая ступеньки. Зал был почти пустым. Дик подрёмывал у себя за стойкой: напитки в трактире можно было приобрести практически до самого утра. Уборщица, работавшая по ночам, когда почти все посетители расходятся по домам или по своим комнатам, сосредоточенно протирала столы.
- Не спится?
Я чуть не подскочила от неожиданности. Везёт нам на встречи. Темноволосый сидел в углу, прислонившись спиной к стене. На столе перед ним одиноко стояла высокая кружка.
- А-а, - мотнула головой я.
Он жестом пригласил меня подсесть. Почему бы и нет? Остальная часть зала всё равно была в процессе уборки. Я опустилась на скамью напротив дворянина, потихоньку косясь в его сторону, но стараясь разглядывать не слишком откровенно. Сейчас его вид не был таким уж высокомерным, скорее отрешённым. Возможно, виной тому был лёгкий беспорядок в одежде, не позволявший ему выглядеть так по-аристократически неприступно, как вечером. Чуть растрёпанные волосы, колет, не застёгнутый на пару верхних пуговиц, слегка засученные рукава - такие мелкие штрихи придавали темноволосому какой-то более человеческий, что ли, вид. Я торопливо отвела взгляд от украшавшего брюки пятна.
На мизинце левой руки поблёскивала серебряная печатка. Значит, неженат. Удобно у них, у аристократов, всё устроено. По одному взгляду на руку мужчины можно определить, холостяк или нет, как минимум со старшими сыновьями. В каждом роду у них есть такое венчальное кольцо, которое передаётся от отца к сыну и надевается на палец невесты во время церемонии обручения. Когда-то, несколько столетий назад, жениться в случае потери такого кольца становилось практически невозможно. Поэтому венчальные перстни берегли как зеницу ока и по большей части вовсе с ними не расставались. Так и возникла традиция вплоть до помолвки носить такое кольцо на пальце. Должно быть, в те давние времена мужчины принципиально отличались от сегодняшних. Поскольку большинство представителей сильного пола из тех, кого я знаю, нарочно заныкали бы венчальный перстень куда-нибудь подальше, будь в их распоряжении столь лёгкая отмазка от женитьбы... Впрочем, дворяне к браку относятся несколько иначе, у них же вопрос продолжения рода и наследования титула стоит ребром... В любом случае, на сегодняшний день жениться при желании можно и без кольца, хотя без небольшого скандала при этом не обойтись. Сразу возникает вопрос, а не успел ли жених вручить свой перстень другой девушке прежде, чем сговорился с сегодняшней невестой.
Впрочем, матримониальный статус дворянина интересовал меня в последнюю очередь, как без сомнения и его - мой собственный. Так что, закончив свои наблюдения, я по привычке извлекла из сумки листы бумаги, перо и компактную переносную чернильницу и принялась писать. Время от времени я останавливалась и принималась пощёлкивать пальцами, задумчиво глядя в потолок, а потом снова возвращалась к прерванному занятию.
- Пишешь статью?
Я даже не сразу заметила, что темноволосый наблюдает за моими действиями с лёгкой усмешкой на лице.
- Да, - соврала я.
Вовсе и не статью я писала, а если на то пошло, стихи. Я часто так делаю, когда у меня совсем уж плохое настроение. Стихи при этом получаются, прямо сказать, не очень, зато отрицательные эмоции вытягивают на ура. Но я ни за что никому не призналась бы в том, что именно сейчас писала. Ни Тесс, ни Рози, ни Люку, ни уж тем более этому дворянчику.
Я оглянулась на щуплую девочку-уборщицу, неловко мявшуюся в паре шагов от меня.
- Вы не могли бы ненадолго пересесть? Всего на две минуточки.
Судя по её виду, девушка заранее приготовилась к возмущённой тираде с моей стороны; как видно, от посетителей ей довелось наслушаться всякого. Но я барышня негордая, особенно этой ночью. Так что, бросив взгляд на темноволосого и не увидев возражений, пересела на его сторону. По ходу дела предусмотрительно спрятав свои бумаги в сумку.
Усевшись на новом месте, я с немалым удивлением обнаружила кипу недельников, лежавшую на скамье возле моего соседа. Не съязвить по этому поводу было выше моих сил.
- Благородный господин внезапно ощутил себя домохозяйкой? - осведомилась я, подняв брови.
- А чем ещё прикажешь здесь заняться в такое время? - равнодушно пожал плечами он.
- По-моему, у вас наверху осталось прекрасное занятие.
Я многозначительно подняла глаза к потолку.
- Сама-то чего здесь сидишь? - насмешливо фыркнул он.
Резонно.
- Да ладно тебе, не кипятись, - продолжил темноволосый, рассеянно перелистывая один из недельников. - Это ты подписываешься инициалами "А.А."?
- Ну да, Абигайль Аткинсон, - не без удивления ответила я.
Ах да, он же знает, что я написала про грабителей. В таком случае несложно было определить, какие ещё статьи - мои.
- У тебя неплохой слог, - заметил он. - И, кажется, нет ни одной нормальной темы. Грабители, брачные аферисты, циркачи, менестрели и даже восточные шаманы.
- На эти темы интересно писать, - пожала плечами я, - и читать кстати тоже. А что вы называете нормальной темой? Светскую хронику? Так с чего вы взяли, что хоть кому-то интересно читать про все эти ваши балы, браки и сплетни? Тем более, что за одно неосторожное слово можно с лёгкостью загреметь в Стонридскую тюрьму.
Может показаться, что я играла с огнём, столь непочтительно разговаривая с вышестоящим. Но дело в том, что было вполне очевидно: этот дворянин - не слишком высокого полёта. Среди аристократов ведь тоже не все равны; в из рядах иерархия будет ещё почище, чем среди военных. Сначала, ясное дело, король, Рауль Первый, ну, затем кое-кто из его приближённых, это вне конкуренции. А дальше идут герцоги, затем графы, потом бароны и прочие. А дворяне попроще, без громких титулов и сверхъестественных богатств, не настолько уж и высоко стоят над нами, людьми без происхождения, зато с образованием и профессией. То есть разница, конечно, есть, но не такая громадная, чтобы бояться лишний раз вздохнуть в их сторону. Конечно, они вхожи в те дома и на те церемонии, куда нет доступа нам. И конечно, для нас в целом ряде сфер существует стеклянный потолок. Но даже он в последнее время становился всё более хрупким. Особенно с тех пор, как сам король завёл личного секретаря, обладающего академическим образованием, но лишённым дворянского происхождения. Новость, которая, кстати сказать, чрезвычайно воодушевила людей того класса, к которому принадлежала и я.
- Не заводись. - Похоже, мой тон темноволосого не разозлил, скорее так, позабавил. - Я не сказал, что ненормальная тема - это плохо. Скажи лучше, где ты находишь материалы. Как ты, к примеру, писала про грабителей?
- Обыкновенно. - Я даже растерялась от такого вопроса. - Пообщалась с грабителями, проанализировала беседы, сделала выводы, написала статью. На каком пункте остановиться поподробнее?
- На нулевом. Откуда ты вообще взяла грабителей? Они ведь по улице с табличками не шляются. Или ты долго ходила по тёмным переулкам в поисках приключений, ждала, пока тебя начнут грабить...
- Нет, пока ноги раздвинут, - язвительно скривилась я.
- Не важно, - отмахнулся он. - А как они появились, выскочила им навстречу с криком "Разрешите взять у вас интервью"?
Я тихонько хмыкнула. Он даже не представляет себе, насколько это в моём духе. За исключением одного маленького нюанса: я заранее прорабатываю всевозможные детали и "на дело" иду хорошо подготовленная.
- Да я в Торнсайде кого угодно найду, не только грабителя! - воскликнула я. - У меня тут везде связи. Так что когда захотите подделать какой-нибудь документ, украсть фамильную реликвию или кого-нибудь убить, обращайтесь. Я запросто сведу вас с нужными людьми.
- И как я все эти годы жил без такой протекции? - тяжко вздохнул он. - До сих пор всё это приходилось делать самому.
- Хотите чего-нибудь выпить? - поинтересовался приблизившийся к нам Дик.
- Что, решил размять ноги? - насмешливо спросила я.
- Да, чего-то засыпаю на ходу, - признался наливальщик. - Народу никого, а до конца смены ещё пару часов.
Мне в голову внезапно пришла гениальная мысль. Рука сама потянулась к сумке и выудила несколько чистых листков.
- Дик, - ласково произнесла я, хищно сощурив глаза, - ты не стесняйся, присаживайся. Мимо тебя ведь ежедневно проходит очень много людей, верно?
- Ну да, - подтвердил усевшийся на скамью наливальщик, не вполне ещё понимающий, что к чему.
- И многие из них изливают перед тобой душу, делятся впечатлениями и планами на будущее, верно?
- Можно сказать и так.
- Прекрасно. - Более не таясь, я разложила на столе листы и обмакнула перо в чернильницу. - Тогда рассказывай. Какие чувства ты испытываешь по отношению к напивающимся за стойкой людям? Безразличие? Раздражение? А может быть, ты с ними отождествляешься?
- Если бы он со всеми ними отождествлялся, он бы давно уже спился, - брякнул темноволосый.
Я эту фразу проигнорировала.
- Люди, принадлежащие к какому сословию, напиваются больше всего? - продолжала пытать парня я. - Дворяне, купцы, простолюдины, церковники? Каково соотношение пьющих мужчин и женщин? Какие напитки пользуются наибольшим спросом среди молодёжи?
Дик под таким напором вжался в спинку скамьи.
- Парень, - сочувственно произнёс мой сосед, - давай так: я её подержу, а ты беги и ныряй за стойку.
Дик покосился на него, потом на меня, и поспешно ретировался.
- Подумаешь! - разочарованно насупилась я, убирая в сумку так и не пригодившиеся листы. - Какие мы нежные!
Не дают, право слово, как следует отвлечься этой не слишком-то удачной ночью.
- Я всего лишь пожалел мальчика и принял огонь на себя, - насмешливо отозвался темноволосый. - Если у тебя плохое настроение сегодня ночью, это ещё не повод интервьюировать всё, что движется.
Я потянулась, чувствуя, что даже свет пары свечей начинает резать усталые глаза.
- Будешь много возникать, я тебя самого проинтервьюирую так, что мало не покажется, - пробурчала я, чувствуя, что вот-вот рухну под стол и усну прямо там.
Кажется, рухнуть мне помешала чья-то рука. Но подробностей я не запомнила, потому что всё-таки заснула.

Меня разбудил пронзительный вопль. Я качнула головой, торопливо сгоняя сон и одновременно силясь разлепить веки. Затекшая шея тут же отозвалась тупой болью. Это ж надо было заснуть в такой странной позе... Глаза, наконец-то, приоткрылись, безошибочно определяя, что утро уже наступило. В зале по-прежнему было пусто, но маленькие окошки под потолком пропускали вполне яркий свет. Вскоре я поняла, почему так ноет шея. Оказывается, я умудрилась проспать полночи, положив голову на плечо своего соседа... Тот, видимо, тоже спал сидя, откинув голову назад, и был сейчас пробуждён тем же возгласом, что и я.
На коже ощутимо закопошились мурашки. Неужели что-то было? Нет, ну это уже перебор. Первый встречный - это ещё куда ни шло, но два первых встречных за одну ночь?! Я снова прикрыла глаза, стараясь отстраниться от очередного, не менее пронзительного крика. Да нет, не может быть. Я не так много выпила. Просто, прободрствовав полночи, устала и заснула прямо здесь, только и всего. Видимо, с моим соседом произошло то же самое.
Успокоившись по этому поводу, я, смогла, наконец, уделить внимание источнику громкого звука, коим оказалась Бетси. Уперев руки в бока, она возвышалась над нами подобно статуе древней богине-мстительнице и что-то возмущённо кричала. Я поморщилась. Вопли нещадно хлестали по еле ворочавшимся со сна мозгам, но я, кажется, начинала понимать, что произошло. Проснувшись поутру, Бетси обнаружила, что постель пуста, и её ночного кавалера в комнате нет. А спустившись в зал, увидела нас с темноволосым, мирно дремлющих практически в обнимку. В общем-то тот факт, что это зрелище не привело её в восторг, можно понять. Вот только зачем же так орать?!
Дворянин снял обнимавшую меня руку, которая вообще-то изначально лежала на спинке скамьи, а потом видимо соскользнула мне на плечо, и приложил её ко лбу.
- Не надо так громко кричать, во имя Господа! - поморщился он, видимо, испытывая спросонья чувства, очень близкие к моим. - Лучше пойди и возьми себе что-нибудь на завтрак.
Какое-то время Бетси продолжала стоять у нас над душой, транслируя своё возмущение весьма выразительной пантомимой. Её глаза метали молнии, ноздри раздувались, рот то открывался, то закрывался по мере того, как она пыталась подобрать слова, а внушительных размеров бюст вздымался в такт учащённому дыханию. Так и не дождавшись со стороны своего кавалера ни объяснений, ни оправданий, она гордо развернулась и, громко топая, зашагала к трактирщику.
- Сейчас я бы на её месте заказала самую дорогую еду, какая есть в заведении, - тихо предупредила я.
Несколько секунд спустя до нас донёсся голос Бетси, распоряжающейся принести ей кальмары, креветки и устрицы. Учитывая, что до ближайшего моря от Торнсайда было мягко говоря далековато, морепродукты у нас стоили много дороже любого вида мяса.
Впрочем, такое решение конфликта моего соседа, похоже, более, чем устроило. Ну да, конечно, этим людям из-за цен волноваться не приходится. Я снова прикрыла глаза. До чего же всё-таки нелепая сложилась ситуация! С этой ночью всё идёт наперекосяк.
Открыть глаза меня заставил очередной топот ног: кто-то быстро спускался по ступенькам. Ну конечно, настала очередь Ланса проснуться и обнаружить, что комната пуста. Я внутренне подобралась. Вот только сцены ревности от первого встречного мне сейчас и не хватает для полного счастья.
Проходя мимо, Ланс слегка замедлил шаг, взглянул на нас с брюнетом (мы по-прежнему сидели рядом, хоть и не в обнимку), доброжелательно улыбнулся, весело мне подмигнул и, не останавливаясь, прошествовал к выходу. Я с улыбкой отсалютовала ему вслед. Хороший всё-таки парень! Может, стоило получше к нему присмотреться? Тем более, что и темноволосый взирал на меня сейчас с плохо скрываемой завистью.
- А ты хорошо умеешь подбирать себе партнёров, - признал он.
А то! Ещё бы не хорошо, учитывая, что я целый вечер выбирала первого встречного из доброго десятка кандидатов. Настроение стремительно улучшалось.
- В следующий раз можешь тоже уединиться с Лансом! - щедро разрешила я, заставив своего собеседника нервно сглотнуть.
Желудок как бы невзначай напомнил о том, что не повредило бы позавтракать. Интересно, не расщедрится ли темноволосый на креветки для ещё одной девушки? Если для этого надо всего лишь громко повопить, так я могу, мне нетрудно... Но то, что я увидела, подняв глаза, заставило начисто забыть о еде.
На пороге трактира стоял Норман. Мой бывший собственной персоной. Стоял и сверлил меня чрезвычайно неодобрительным взглядом. Причём прийти сюда в такое время случайно он просто не мог. Ну, и что ему надо? У Рози, должно быть, было бы своё мнение по этому поводу, у Тесс - своё. Но лично я сомневалась и в том, и в другом. Слишком мало успело пройти времени, чтобы мой бывший осознал всю глубину совершённой им ошибки или получил от своей новой пассии под зад коленом. И это наводило на размышления.
Я мрачно смотрела на Нормана, выдерживая его недовольный взгляд. Ещё вчера я бы захлопала в ладоши от радости, если бы знала, что мы повстречаемся с ним при таких обстоятельствах. Теперь же было как-то...неуютно, что ли? Хотелось, чтобы он побыстрее свалил куда подальше, а я бы лучше попробовала раскрутить своего соседа на креветки.
Но, ясное дело, ждать от Нормана, что он угадает моё желание и так-таки сразу его исполнит, было бы глупо. Подобной проницательностью он не отличался и раньше. Словно в подтверждение моих выводов, Норман направился через зал прямиком к нашему столу.
Бросив взгляд на мою кислую физиономию, темноволосый оценивающе посмотрел на приближающегося Нормана. Судя по выражению его лица, увиденное не слишком его впечатлило.
- Это оно? - осведомился он, не отводя взгляда от моего бывшего.
- Что?
Вопроса я не поняла, но средний род меня определённо порадовал.
- То недоразумение, которое сделало на сегодняшнюю ночь подарок этому, как его...Лансу?
Я поводила в воздухе указательным пальцем, анализируя вопрос.
- Пожалуй, можно сформулировать и так, - задумчиво кивнула я.
- Абигайль. - В голосе моего бывшего сквозил такой упрёк, что я невольно ощутила вину за своих родителей, давших мне в своё время это имя. - Сколько можно тебя дожидаться?
От удивления я даже забыла, что на него обижена, и вылупила глаза в искреннем любопытстве.
- А зачем тебе было меня дожидаться? - осведомилась я. - По-моему, ты вполне ясно высказался ещё в прошлый раз. У тебя своя жизнь, у меня своя.
- Да, но мне надо было с тобой поговорить. Я искал тебя дома, потом увидел Томаса, и он сказал, что ты ночуешь здесь. Я уже битый час стою у трактира.
Пожалуй, Томас заслужил бочонок вкусного эля. А если бы я заранее знала, что так сложится, безвылазно сидела бы в комнате наверху. Пусть бы Норман прождал ещё часиков пять.
- И что теперь? - холодно спросила я. - Я тебе встречу не назначала. Захочешь о чём-нибудь со мной поговорить, обратись в редакцию.
- Не язви, - поморщился Норман. - Ты отобрала у меня ключ, а я даже не успел забрать свои вещи. Имей совесть, они же всё равно тебе не нужны!
Ах, вот оно что! Вещи! Теперь понятно, почему этот красавчик отправился меня искать ни свет, ни заря, вместо того, чтобы нежиться в постели со своей зазнобой. Я зло улыбнулась, смакуя свою маленькую месть.
- А я-то думала, ты нравишься своей новой красавице без одежды. Так сказать, такой, как есть, без прикрас.
- Как тебе не стыдно? - возмутился он.
- Мне?! - Настала моя очередь возмутиться. - Кто из нас завёл себе интрижку на стороне?
Моя реакция была вполне искренней: навряд ли наши отношения с Лансом можно было назвать интрижкой.
- Это никакая не интрижка! - Что-то подсказывало, что Норман сейчас говорил о себе. - Я же сказал тебе, что встретил большую любовь!
Разговор начинал чем дальше, тем больше меня раздражать, но сдавать позиций я не собиралась.
- Ага, большую любовь с большими деньгами, - кивнула я. - Понимаю, кошельком мне с ней никак не помериться. Ну, вот пусть и докажет тебе свою большую любовь, подарив несколько новых костюмов.
- Это уже не твоё дело, - отрезал Норман. Почему-то изо всей его фразы меня полоснуло именно это "уже". Больно так полоснуло, и шрам, кажется, грозил остаться на приличное время. - Честное слово, Абигайль, всё равно ведь тебе мои костюмы не нужны. Ну, что ты собираешься с ними делать?!
- А это не твои костюмы, а мои, - распаляясь, возразила я. Мне и самой было противно от собственных слов, но, раз уж у нас пошли такие бои без правил, хотелось ударить побольнее. - Они на мою зарплату куплены. Пока ты со мной жил и расплачивался натурой, мог их носить, а теперь извини. - Я выразительно развела руками.
Самым неприятным было то, что эта мерзкая сцена происходила в присутствии постороннего. Темноволосый, похоже, и не думал о том, чтобы интеллигентно уйти. Он по-прежнему сидел на своём месте и слушал наш разговор вполне внимательно, хотя, надо отдать ему должное, не вмешивался.
Норман отомстил мне практически мгновенно, сам даже об этом не догадавшись. Отомстил больно и жестоко, тем, что...поверил! Человек, полгода проживший со мной под одной крышей, принял всё сказанное за чистую монету! Да я бы ему сама все его вещи завтра же прислала, ещё и посыльного бы для этой цели наняла.
- Послушай, я верну тебе деньги, - помявшись, выдал Норман, заставив моё лицо приобрести пунцовый оттенок. - У меня сейчас некоторые материальные трудности, ты прекрасно об этом знаешь. Но как только я слегка поправлю своё положение, сразу же с тобой расплачусь.
А теперь отступать было просто глупо.
- Вот когда поправишь своё положение, тогда и приходи, - заявила я с не терпящей возражений категоричностью. - И вообще, лучше я твои шмотки с молотка продам. Или кому-нибудь другому дам поносить. Более достойному.
- Да кто их будет носить, кроме меня?
Норман определённо настроился меня образумить. И в результате довёл до белого каления. Я уже приготовилась открыть рот и высказать этому красавцу всё, что накипело. Но вместо этого услышала спокойный, чуть насмешливый голос:
- Ну, допустим, я могу поносить. И что? - осведомился мой сосед, поднимаясь из-за стола.
Норман смешался. С одной стороны, он безусловно хотел бы сообщить незнакомому выскочке, что именно думает о поведении людей, вмешивающихся в чужие дела. Но с другой стороны, пиетет, который он испытывал по отношению к дворянам, высказаться подобным образом не позволял. Да и, возможно, он просто побаивался тёмной лошадки.
- Вам размер не подойдёт, - пробурчал он, по-видимому, сочтя, что такой ответ был как раз на грани дозволенного.
- Ничего, я возьму нитку с иголкой и перешью.
Шутку я оценила. Вряд ли этому человеку доводилось держать в руках хоть какой-нибудь предмет домашней утвари, не считая разве что ножей, да и то метательных. Не говоря уж о том, что Нормановы костюмы нужны ему, как прошлогодний снег; его собственная одежда уж точно будет подороже и покачественней. Хотя, если учитывать пятно, украшающее его брюки с моей лёгкой руки...
- Кто это? - требовательно обратился ко мне Норман, словно всё ещё имел право задавать такие вопросы.
Впрочем, я совсем не возражала против того, чтобы ответить.
- Я провела с ним эту ночь.
А что, ведь ни единым словом не солгала! Просто в детали не вдавалась. Темноволосый едва заметно ухмыльнулся, похоже, одобрительно.
- Имя у него есть? - продолжил допрос Норман.
- Не знаю, я не спросила.
И снова чистая правда!
Норман глядел на меня, хлопая глазами.
- Не ожидал, что ты можешь до этого опуститься.
Вот мерзавец! Такого он, значит, не ожидал, а того, что я надумаю продать с молотка его портки - ожидал??? Настала моя очередь встать из-за стола.
- А это УЖЕ не твоё дело, - жёстко заявила я, подходя к нему почти вплотную. - Если мне так захочется, я стану обслуживать здесь всех посетителей, и ты мне слова поперёк не скажешь. Это понятно? А теперь убирайся отсюда вон.
- Да мне всё равно, кого ты будешь обслуживать, - прошипел в ответ Норман. - Можешь хоть прямо здесь вон под него лечь, как последняя шлюха, только отдай мне ключ!
Он вцепился в мою сумку, стараясь запустить туда руку. Бессмысленная затея: для того, чтобы хоть что-нибудь там отыскать, нужен особый талант, тем более когда речь идёт о таком маленьком предмете, как ключ. Сумка была по-прежнему перекинута через моё плечо, и я почувствовала, что вот-вот потеряю равновесие. Злость заполнила всё моё существо, и я была уже почти готова перейти на банальнейший мордобой, но этого не потребовалось.
- Не стоило этого делать, - мрачно сказал темноволосый, крепко сжимая запястье Нормана.
Тот снова зашипел, на сей раз от боли, и расцепил пальцы, выпуская мою сумку. Я отшатнулась, а в следующее мгновение аристократ одним движением отправил Нормана в увлекательное путешествие через зал. Отлетев на несколько футов, Норман натолкнулся на стул и упал, в процессе ударившись головой о край стола. Волосы на месте удара почти сразу окрасились кровью.
Такого эффекта темноволосый, кажется, не ожидал и сам. Тем не менее в извинения не ударился и оказывать помощь не спешил, а остался стоять на месте, бесстрастно наблюдая за копошащимся на полу Норманом, сложив руки на груди.
Я прижала руку ко рту, гася чуть не вырвавшийся наружу крик. Когда Норман, застонав, схватился рукой за голову, у меня возникло неодолимое желание подбежать к нему, промокнуть рану платком и помочь подняться...Но я умею сдерживать свои желания, даже непреодолимые. Когда считаю это нужным. И потому не сдвинулась с места, молча следя за тем, как подоспевший трактирщик, для порядка поохав, помог Норману добраться до двери.
- А ты молодец, - заметил темноволосый, усаживаясь обратно на скамью. - Я за тобой наблюдал, ты чуть не бросилась к этому парню, но сдержалась. Кто готов простить близкому человеку любую подножку, сам виноват в последствиях.
- Слушай, я вовсе не нуждаюсь в твоём одобрении, - разозлилась я.
И я вовсе не считаю себя хоть чем-то тебе обязанной, безымянный темноволосый аристократ. Думаешь, я не понимаю, что Норману ты врезал вовсе не из-за меня? У тебя со вчерашнего вечера было плохое настроение, и оно требовало выхода. Ты попытался развеяться в объятиях Бетси, но это не помогло. Вот ты и нашёл себе другой способ выместить собственный негатив. Так что благодарить мне тебя точно не за что.
Начисто позабыв о завтраке, я вышла из трактира, громко хлопнув дверью. Брюнет равнодушно пожал плечами и кликнул трактирщика.

Оставить заявку на описание
?
Штрихкод:   9785992217667
Аудитория:   Общая аудитория
Бумага:   Газетная
Масса:   274 г
Размеры:   207x 130x 25 мм
Тираж:   6 000
Литературная форма:   Роман
Сведения об издании:   1-е полное издание
Тип иллюстраций:   Фронтиспис, Разворотная
Художник-иллюстратор:   Григорьев С.
Отзывы
Найти пункт
 Выбрать станцию:
жирным выделены станции, где есть пункты самовывоза
Выбрать пункт:
Поиск по названию улиц:
Подписка 
Введите Reader's код или e-mail
Периодичность
При каждом поступлении товара
Не чаще 1 раза в неделю
Не чаще 1 раза в месяц
Мы перезвоним

Возникли сложности с дозвоном? Оформите заявку, и в течение часа мы перезвоним Вам сами!

Captcha
Обновить
Сообщение об ошибке

Обрамите звездочками (*) место ошибки или опишите саму ошибку.

Скриншот ошибки:

Введите код:*

Captcha
Обновить